HABRA UN MEGA TERREMOTO EN ALGUN MOMENTO DE LOS PROXIMOS 50 AÑOS EN LA COSTA NOROESTE DE LOS EEUU

cascadia_subduction1 junio 2010. Corvallis, Oregon. En base a los promedios históricos, en el area que abarca desde Newport, Oregón hasta el norte de California  se tiene una posibilidad del 37 por ciento de que se produzca un gran terremoto en los próximos 50 años. Y las probabilidades de que se tenga un mega-terremoto entre el segmento norte  de Seaside, Oregón hasta la isla de Vancouver en la Columbia Británica, son del 10 a 15 por ciento, informó el geólogo marino Chris Goldfinger y sus colegas.

Los grandes terremotos que devastaron a Chile a principios de este año y el que provocó el tsunami catastrófico en Indonesia en el 2004 son algo más que una posibilidad distinta a la tranquilidad de la costa del Pacífico Noroeste de los Estados Unidos, dicen los científicos.

Existe la probabilidad de 1 entre tres de que el terremoto ocurrirá en los próximos 50 años.

Los nuevos análisis por el geólogo marino Chris Goldfinger y sus colegas de la Oregon State University han proporcionado una nueva visión de turbulenta historia sísmica del noroeste – donde los terremotos con una magnitud de 8.2 grados en la escala de ritcher (o superior)  se han producido 41 veces durante los últimos 10.000 años. Los terremotos se cree que ocurren en general, cada 500 años, pero conforme los científicos ahondan más profundamente en los sedimentos del mar y otros, han descubierto mucho más complejidad en la zona de subducción de Cascadia.

“Lo que hemos encontrado es que no es Cascadia una zona de subducción grande cuando se trata de grandes terremotos”, dijo Goldfinger. “En realidad, tiene varios segmentos – por lo menos cuatro – y la actividad sísmica es diferente dependiendo de donde se origina un terremoto. Los terremotos más grandes ocurren en el norte y por lo general la rotura tiene toda la culpa. Se trata de sismos de magnitud aproximada 9 grados y si bien son enormes no ocurren con tanta frecuencia.

“En el extremo sur de la falla, los terremotos tienden a ser un poco más pequeños, pero más frecuentes”, añadió. “Estos siguen siendo eventos de magnitud 8 o superior, que es similar a lo que ocurrió en Chile, por lo que el potencial de daño es bastante real.”

En base a los promedios históricos, Goldfinger, dice que el extremo sur de la falla – de cerca de Newport, Oregón hasta el norte de California – tiene una oportunidad del 37 por ciento de que se  produzca un gran terremoto en los próximos 50 años. Las probabilidades de que un mega-terremoto golpeará el segmento norte, desde Seaside, Oregón hasta la isla de Vancouver en la Columbia Británica, son como del 10 a 15 por ciento.

“Tal vez lo más significativo es que hasta ahora hemos estado más tiempo sin un terremoto que en el 75 por ciento de los tiempos conocidos entre los terremotos en los últimos 10.000 años”, dijo Goldfinger. “Y dentro de 50 años, ese número se elevará al 85 por ciento”.

La Comprensión de la historia de la subducción de la Zona de Cascadia  se complica aún más por la posibilidad de que los grandes terremotos en el segmento norte se han producido en “clusters”. Mil años pueden pasar sin un gran evento luego de un terremoto que se producen cada 250 años aproximadamente.

“Apenas estamos empezando a entender la idea de los clusters y no hay consenso sobre si estamos en uno o no”, dijo Goldfinger “, pero esa posibilidad no existe, lo que sugiere además que se puede experimentar un terremoto de gran magnitud tarde o temprano. ”

El último terremoto importante que  golpeaó la zona de subducción de Cascadia fue en enero de 1700, y los científicos son conscientes de las consecuencias a causa de los registros escritos de Japón que documentan los daños causados por el tsunami que siguió de 30 pies. Su conocimiento acerca de lo que ocurrió en Oregon y Washington es más especulativa, pero el consenso – obtenido de estudios de los estuarios costeros, de las formaciones de la tierra, y de los canales de río – es que la alteración física de la costa fue impresionante.

Goldfinger, que es profesor en la universidad de OSU de Ciencias Oceánicas y Atmosféricas, es uno de los principales expertos en la zona de subducción de Cascadia y sus estudios comparativos le han llevado hasta el Océano Índico y, más recientemente a Chile. En 2007, dirigió el primer barco de investigación estadounidense en aguas de Sumatra, le llevó casi 30 años estudiar las similitudes entre la zona de subducción del Océano Índico y la que está en frente de la costa noroeste.

Cuando un terremoto importante ocurre en alta mar, dice Goldfinger, la alteración provoca barro y arena que se comienza a ver a lo largo de los márgenes continentales y en los cañones submarinos. Sedimentos gruesos llamados turbiditas son dirigidos hacia la llanura abisal, estos sedimentos se destacan claramente de las partículas finas que se acumula de forma regular entre los principales eventos tectónicos.

Al salir con el a través de las partículas finas de carbono-14 y otros métodos de análisis, Goldfinger y sus colegas pueden estimar con un alto grado de precisión que grandes terremotos se han producido.

Goldfinger ha utilizado la técnica para recrear la historia sísmica de la zona de subducción de Cascadia en los últimos 10.000 años. Mirando más atrás de 10.000 años ha sido difícil porque el nivel del mar que solía ser más bajo y los ríos de la costa oeste se vacian directamente en cañones en alta mar, señaló. Debido a eso, es difícil distinguir entre los escombros y las tormentas turbiditas de terremoto.

El profesor de OSU está convencido de que el Noroeste del Pacífico está en riesgo de un terremoto que podría reunir – o exceder – el poder de los eventos sísmicos que tuvieron lugar en Chile, así como en Haití. Si un terremoto de magnitud 9 en la escala de ritcher  se produce de Cascadia, dice, podría sacudir el suelo durante varios minutos. Las Carreteras quedarán hechas pedazos, los puentes pueden derrumbarse, y los edificios resultarían dañados o incluso se partirán.  Si el epicentro se encuentra cerca de la costa, los residentes de la costa puede tener tan poco como 15 minutos de advertencia antes de que un tsunami los llegue a golpear.

Esa inmediatez es la razón por la cual la ingeniería y las comunidades costeras están explorando diferentes maneras de evacuar las zonas bajas, incluida la construcción de rascacielos e instalaciones resistentes a los tsunamis.

“No es una cuestión de si un terremoto de gran magnitud se producirá”, dijo Goldfinger “, se trata de una cuestión de tiempo. Y el “cuándo” que se está buscando es posible que no esté tan lejos en el futuro “.

FUENTE: OREGON STATE UNIVERSITY

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